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人类未来,用什么

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首页 > 封面故事 > 正文 人类未来,用什么 2021-02-24 11:16 作者:袁越来源:三联生活周刊

建筑材料 塑料 纺织材料

进入正题之前,先给大家讲一个关于工具的故事。

这个故事来自一本名叫《太阳的阴影》(Shadows in the Sun)的旅行日记,作者韦德·戴维斯(Wade Davis)是加拿大不列颠哥伦比亚大学(University of British Columbia)的人类学教授。他写过15本书,东北旅游,内容大都是他在各个原始部落的冒险经历,因此他被誉为“真实世界里的印第安纳·琼斯”。

这本《太阳的阴影》讲的是住在加拿大北方的因纽特人的故事。上世纪50年代,加拿大政府试图把分散在各地的因纽特人集中起来,迁入政府出资建造的移民村。一位因纽特老人不愿意搬家,于是他的家人把他的工具全都藏了起来,逼老人跟大家一起走。但是,倔强的老人用自己的粪便制作了一把刀,用这把刀杀死了一只狗,用狗的胸骨制作了一副雪橇,把狗皮剥下来制成了一副挽具,然后老人指挥另一只狗拉着这副雪橇逃离村庄,消失在茫茫冰雪之中。

人类未来,用什么

戴维斯很喜欢这个故事,曾经在“技术、娱乐、设计”(TED)大会上讲过一次,收获了将近400万的点击量。曾经有人质疑这个故事的真实性,他回答说:“不论真假,这是个很好的寓言故事,表现了因纽特人坚毅的性格。”

2019年,美国肯特州立大学(Kent State University)的人类学教授麦庭·艾伦(Metin Eren)听到了这个故事,他也怀疑这个故事的真实性,决定亲自做个小实验来验证一下。他模仿因纽特人的饮食习惯,连吃了一个星期高蛋白高脂肪的食物,然后他收集了自己的粪便,用干冰将其冻成硬块,磨成了一把刀。可是,当他试图用这把刀切猪肉时,却发现刀口一碰到猪皮就融化了,好像手里拿着的不是一把刀,而是一支棕色的蜡笔。

艾伦教授把实验结果写成一篇论文,发表在2019年10月出版的《考古学杂志》(Journal of Archaeological Science)上,结果被“搞笑诺贝尔奖”(Ig Nobel Prize)评为2020年度材料科学大奖。其实艾伦教授的这项研究比戴维斯讲的那个故事更像寓言,因为它深刻地揭示了人和材料之间的紧密关系,值得我们好好琢磨一下。

首先,这个故事告诉我们,材料在很多时候是比食物更重要的东西,因为材料具有极强的不可替代性,这一点和食物非常不同。比如,因纽特人生活在北极冰原上,那里几乎没有任何植物,所以因纽特人既没有面包也吃不到米饭,甚至连蔬菜都没有,但他们依然能靠吃生肉活下来,而且他们的身体也慢慢适应了这种变化,反而吃不惯米饭面包了。可是,由于北极地区除了冰雪之外几乎啥都没有,因纽特人缺乏制造工具所需的原材料,生活质量受到了很大影响。比如那位因纽特老人的亲戚们只需把老人的工具藏起来就能把他困住,因为他找不到制造工具的原材料,几乎任何事情都做不了。

正常情况下,因纽特人会用海象牙或者兽皮和低纬度地区的人们交换工具,一把钢制小刀的价值要比一件毛皮大衣大多了。同理,古代社会不同部落之间最先开始交换的东西并不是美食,而是制造工具所需的特殊材料。比如,非洲最早的贸易网络就是为了交换黑曜石而搭建起来的,这种石材只有在火山附近才能找到,在原始人学会提炼金属之前,黑曜石是制造切削刀具的最佳材料,无法替代。再比如,人类走出非洲之后建立的第一个贸易网络是为了交换铅和锡,这两种金属都是制造青铜所必需的原材料,同样无法替代,而且储量稀少。

说到古人建立的贸易网络,最知名的案例无疑是丝绸之路。这是古代欧亚大陆上建立的距离最长、规模最大、持续时间最久的贸易网,原因就是丝绸是一种无法替代的奢侈品,西方人做不出来,只能和中国人交换。东西方文化的相互交融,正是借助这条丝绸之路才得以实现的。

无数类似案例表明,正是由于人类对一些特殊材料的需求,开启了不同族群之间大规模物质交换的序幕。如果没有这种物质交换,也就不会有文化交流,人类就无法相互学习,互相借鉴,人类文明肯定不会进步得这么快。

其次,这个关于工具的故事还告诉我们,制造工具的材料的性能往往和温度密切相关,而温度则和人类的技术发展水平紧密相连。在这个故事里,低温改变了材料的性能,但在人类的材料史上,高温才是更重要的因素。祖先们通过高温煅烧,把软泥巴变成了硬砖块,盖起了世界上第一幢结实的房子,彻底改变了人类的居住环境;祖先们还在这一过程中摸索出了陶器的制作方法,制造出人类历史上第一套厨房用具,彻底改变了人类的饮食方式;青铜器的出现得益于古人对高温的理解和追求,人类的日常生活因此而精致了许多;铁器的出现则是和人类烧窑技术的进步密切相关,从此人类掌握了一种威力强大的杀人武器,先天的体力优势不再是决定战争胜负的关键因素。事实上,由于地壳中的铁矿石蕴藏量非常丰富,铁成为人类历史上第一种几乎完全取决于使用者技术能力的原材料,任何人都可以拥有铁器。从此,人类从资源主导型社会过渡到了技术主导型社会,从体力为王的荒蛮时代过渡到了靠智力取胜的文明时代。

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